Medio Ambiente

Los árboles de Josué podrían extinguirse para 2070 si no hay acción climática

Los árboles de Josué (Yucca brevifolia), algunas de las plantas más extrañas e icónicas del sudoeste de los Estados Unidos, han sobrevivido como especie durante unos 2,5 millones de años en el inhóspito desierto de Mojave.

josue

Los científicos de University of California- Riverside querían verificar estudios anteriores que predijeran el efecto mortal del calentamiento global en los árboles que millones de personas acuden a ver cada año en el Parque Nacional de los Árboles de Josué (Joshua Tree National Park).También querían saber si los árboles ya están en problemas.

En un nuevo estudio publicado en Ecosphere, investigadores y científicos voluntarios encuestaron cerca de 4.000 árboles en el Parque Nacional de los Árboles de Josué, en el sur de California, para averiguar dónde los árboles más viejos tienden a prosperar durante los períodos históricos de calor extremo y sequía. (Un solo árbol de Josué puede vivir hasta 300 años).

Luego, los investigadores estimaron qué parte de estas zonas seguras (o “refugios” de Josué) sobrevivirían hasta el final del siglo basándose en un rango de predicciones de crisis climática. Los investigadores encontraron que los árboles de Josué han estado migrando a partes de mayor elevación del parque con un clima más fresco y más humedad en el suelo. En áreas más cálidas y secas, los árboles adultos no producen tantas plantas jóvenes, y las que producen no sobreviven.

Usando múltiples métodos, el estudio llegó a varios resultados posibles. En el mejor de los casos, los grandes esfuerzos para reducir los gases que atrapan el calor en la atmósfera salvarían el 19 por ciento del hábitat de los árboles después del año 2070. En el peor de los casos, sin reducción en las emisiones de carbono, el parque conservaría sólo el 0,02% de su hábitat del árbol de Josué.

La líder del proyecto, Lynn Sweet, una ecologista de plantas de la UCR, dijo que espera que el estudio inspire a las personas a tomar medidas ambientales de protección. “El destino de estos árboles inusuales e increíbles está en nuestras manos”, dijo. “Sus números disminuirán, pero cuánto depende de nosotros”.

Una de las formas en que los árboles adultos sobreviven tanto tiempo(hasta 300 años) es mediante el almacenamiento de grandes reservas de agua para resistir las sequías. Sin embargo, los árboles más jóvenes y las plántulas no son capaces de mantener reservas de esta manera, y la sequía más reciente, que duró 376 semanas en California, dejó el suelo en algunos lugares sin suficiente agua para mantener nuevas plantas jóvenes.

A medida que cambia el clima, es probable que ocurran largos períodos de sequía con mayor frecuencia, lo que lleva a problemas con los árboles como los que ya se han observado. Un hallazgo adicional de este estudio es que en las partes más frías y húmedas del parque, la mayor amenaza, además de la crisis climática, es el fuego. Menos del 10% de los árboles de Josué sobreviven a los incendios forestales, que han sido exacerbados en los últimos años por la contaminación del automóvil y los gases de escape industriales.

El Servicio de Parques de Estados Unidos está utilizando esta información para mitigar el riesgo de incendio al eliminar las plantas invasoras. “Los incendios son tanto una amenaza para los árboles como el cambio climático, y eliminar los pastos es una forma en que los guardaparques están ayudando a proteger el área”, apuntó Sweet. “Al proteger los árboles, están protegiendo a una gran cantidad de otros insectos y animales nativos que también dependen de ellos”.

Para este estudio, el Centro de Biología de la Conservación de la UC Riverside se asoció con el Instituto Earthwatch para reclutar científicos voluntarios. Cameron Barrows, ecólogo de la UCR y coautor del artículo, y Sweet recomiendan unirse a estas organizaciones como una manera de ayudar a encontrar soluciones a los problemas del parque.

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