Los investigadores llegaron a la conclusión de que una dosis controlada de óxido nitroso, generalmente usado para aliviar el dolor a corto plazo, tenía una efecto positivo en los pacientes con depresión.

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Una dosis baja de oxido nitroso, conocido como gas de la risa o hilarante, mejora los síntomas de la depresión grave que no responde a los tratamientos, según un estudio en fase dos que publica la revista Science Translational Medicine.

El equipo de investigadores de la Universidades de Chicago y Washington -Estados Unidos- vieron que una única sesión de una hora de inhalación de ese gas al 25 % era "casi tan eficaz" como al 50 % para mejorar los síntomas de la depresión durante más de dos semanas y con menos efectos secundarios.

A pesar de su reputación de "gas de la risa", los pacientes que reciben una dosis tan baja "ni se drogan ni se ponen eufóricos", realmente se quedan dormidos, explicó el autor principal del estudio, Peter Nagele de la Universidad de Chicago.

En un estudio anterior, los investigadores probaron los efectos de una sesión de inhalación de una hora con gas de óxido nitroso al 50 % en veinte pacientes y descubrieron que producía rápidas mejoras en los síntomas depresivos que duraban al menos veinticuatro horas en comparación con el placebo, pero varios experimentaron efectos secundarios como náuseas, vómitos y dolores de cabeza.

"Nos preguntamos si nuestra anterior concentración del 50 % había sido demasiado alta" y que reduciéndola quizás podrían encontrar el equilibro justo que "maximizara el beneficio clínico y minimizara los efectos secundarios negativos", agregó.

En el estudio participaron veintiocho pacientes durante tres meses y vieron que, tras una sola administración, las mejoras de los síntomas de depresión duraron hasta dos semanas y con una "reducción bastante drástica" de los efectos secundarios.

La investigación podría entregar nuevas alternativas para tratar la depresión severa o mejorar la salud mental de los pacientes. El óxido nitroso suele ser utilizado normalmente como anestésico para aliviar el dolor a corto plazo en odontología y cirugía.

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