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Hallan el primer tiburón omnívoro

La dieta del tiburón cabeza de pala se basa en un 60% en algas marinas, y además es capaz de digerir y asimilar sus nutrientes.

Crédito: qldian / Getty

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El tiburón cabeza de pala (Sphyrna tiburo), mide menos de un metro de largo y es muy abundante en el litoral americano. Como todos los tiburones el de cabeza de pala se alimenta de proteína (otros peces, gambas, cangrejos y caracoles), o esto es lo que se creía hasta ahora.

Los científicos habían observado que ocasionalmente esta especie consumía vegetales pero pensaban que era de forma accidental cuando cazaba.

Sin embargo, un estudio elaborado por un equipo de científicos de la Universidad de California en Irvine y de la Universidad Internacional de Florida, ha revelado que este tiburón consume grandes cantidades de algas marinas de manera voluntaria. En total, hasta un 62,1% de su dieta está compuesta por vegetales.

Los científicos, liderados por Samantha Leigh, de la universidad californiana, comprobaron si estos tiburones no solo consumen las algas, sino si también pueden digerirlas y asimilar los nutrientes de estas plantas marinas.

Para poder comprobarlo, los investigadores cultivaron algas marinas en un acuario especial y posteriormente colocaron allí cinco tiburones cabeza de pala que capturaron y los sometió a una dieta compuesta en un 90 % de esas algas y un 10 % de calamar.

Durante tres semanas estos tiburones se alimentaron con una dieta casi vegetariana. “Se usaron análisis de digestibilidad, de enzimas digestivas y de isótopos estables para determinar la capacidad de este tiburón de digerir y asimilar el material vegetal”, señalan los autores en su estudio, publicado en la revista Proceedings of the Royal Society B.

Durante el experimento, los tiburones mostraron un crecimiento somático (celular) estable, y además se encontró carbono-13 en sus tejidos de sangre y de hígado. Esto significa que los animales poseen la bioquímica enzimática necesaria para digerir incluso las partes fibrosas de las algas.

Al no tener dientes adaptados a la masticación de las algas, los científicos detectaron ácidos estomacales fuertes para descomponer las células de las plantas.

Los resultados demostraron además que los tiburones asimilaban el carbono de las algas marinas, y que por lo tanto digerían estas plantas con una eficiencia moderada: más del 50% de la materia orgánica de las algas fue digerida por los tiburones.

“Esto tiene implicaciones ecológicas”, recalcan los expertos. Para la gestión de estos frágiles ecosistemas marinos se tendrá que añadir un factor más: unos tiburones omnívoros.

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